Paulien van der Geest is professioneel reisgek. In 2005 reisde ze in haar eentje een jaar lang met haar rugzak de wereld rond. Eind 2008 vertrok ze nog eens voor 1,5 jaar, maar nu samen met haar vriend Ferry Bounin. Met hun reisorganisatie Footprint Travel hebben ze van hun grote passie reizen hun beroep gemaakt. In Indonesië,  Zuid-Afrika, Thailand, Cambodja en Vietnam zet Paulien reizen uit onder het motto Go Fair, Go Local. Laat dat nu net de landen zijn waar wij ook gek op zijn. Wij vroegen Paulien of ze haar ervaringen, tips en best kept secrets van ieder land met onze lezers wil delen.

In gesprek met Paulien van Footprint Travel

Hoe was het om alles achter te laten en op wereldreis te gaan?
Dat is zo bevrijdend! Omdat ik mijn baan had opgezegd, kon ik steeds langer blijven en meer landen bezoeken. Er waren plekken waar ik echt de enige toerist was. Je hebt alleen je rugzak en daar moet je het mee doen. Als het daar niet in past dan moet je keuze maken wat niet belangrijk is en het achter laten. Je leert loslaten. Nadat ik voor de tweede keer mijn goedbetaalde vaste baan als marketingmanager bij tijdschriften had opgezegd dacht ik: dit begint een gewoonte te worden. Misschien moet ik maar eens nagaan denken of ik werken en reizen kan combineren. En voilá: een eigen reisorganisatie was het antwoord.

bentor

Wat maakt Indonesië zo leuk dat je er al jaren komt?
Wat me altijd op blijft vallen aan Indonesië is de gastvrijheid van de mensen. Mensen zijn zó aardig! En betrouwbaar, ze komen letterlijk je wisselgeld nog achter je aanbrengen. In vergelijking met andere landen in Zuidoost Azië is Indonesië minder georganiseerd, wat het voor mij juist heel avontuurlijk maakt. Maar wat er ook gebeurt, het komt altijd weer goed! Ga gewoon rustig zitten wachten en opeens komen ze naar je toe dat er een alternatief is geregeld. Daarbij is het een gigantisch land, waarbij ieder eiland een totaal eigen cultuur, taal, natuur en sfeer heeft. Sumatra is bijvoorbeeld niet te vergelijken met Sulawesi. Je zou Indonesië met Europa kunnen vergelijken, zoals ieder land in Europa een eigen cultuur heeft, zo heeft iedere provincie in Indonesië dat ook. Geen wonder dat veel mensen vaker terugkeren naar Indonesië om een volgend gebied te zien. Dus wees gewaarschuwd: Indonesië smaakt naar meer!

Wat moeten reizigers niet missen in Zuid-Afrika?
“Once you’ve got African dust on your shoes, you’ll always come back.”  Dat zei iemand tegen me de eerste keer dat ik in Zuid-Afrika kwam. En het is waar. Ik ben helemaal verliefd op het land. Het is zo prachtig. Of je nu gaat voor de wilde dieren in het Krugerpark of KwaZulu-Natal. Of voor het prachtige landschap en de pittoreske dorpjes aan de tuinroute en rondom Kaapstad. Mijn belangrijkste tip is dan ook: wil niet het hele land van Krugerpark tot Kaapstad in één reis zien. Spreid het over twee reizen, zodat je meer onbekendere plaatsen kunt zien en meer tijd hebt om boeiende excursies te doen en actief bezig te zijn. Je komt namelijk toch terug! Plekjes die veel Nederlanders missen maar die zeker de moeite waard zijn: Waterberg, de bergen van Lesotho, mountainbiken in De Hoop Nature Reserve, wandelen in West Coast Nationaal Park en rooibos thee drinken en hiken in de Cederbergen. Oh en Johannesburg is een bruisende Afrikaanse metropool. De laatste jaren is de binnenstad helemaal opgeknapt. Dit gaat dé nieuwe citytrip worden. Mark my words!

sukothai

Wat is je beste tip voor Vietnam?
Vietnam heeft weer zo’n andere cultuur dan de rest van Zuidoost Azië. Dat is echt een leuke afwisseling. Mijn beste tip? Sapa was 15 jaar geleden al helemaal onder de voet gelopen. Door de vele toeristen moeten de meisjes van de minderhedengroeperingen zoals de Black H’mong bedelen van hun ouders. Ze slapen dan op straat. Jongens mogen naar school, de meisjes moeten geld verdienen. Dat vind ik echt verschrikkelijk. Ik worstel dan met mijn gevoelens, want ik wil die meisjes wel helpen, maar hoe meer geld ze verdienen, hoe meer reden voor de ouders om hun dochters de straat op te sturen. Armbandjes kopen is dus geen oplossing, je kunt beter wat eten geven of geld geven aan een lokale opvang. Gelukkig hebben we een prachtig alternatief gevonden in dorpjes in de bergen van het Hoang Lien Natonaal Park. Het kost wat meer, omdat het afgelegen is en geen massatoerisme. Maar echt, dat is zo de moeite waard. Want die minderheden zijn natuurlijk super fascinerend. En de omgeving is prachtig. Absoluut een highlight op je reis.

Iedereen kent de tempels van Angkor. Waarom zouden reizigers nog meer naar Cambodja moeten gaan?
De bekende tempelstad Angkor is werkelijk prachtig en staat voor de hoogtijdagen uit het Khmer rijk. Dat staat in schril contract met de huiveringwekkende geschiedenis van de Khmer Rouge. De Khmer Rouge heeft het land op de rand van de afgrond gebracht. Als ik zie hoe de Cambodjaanse bevolking in zo’n 20 jaar tijd uit een diep dal aan het klimmen is, is dat ongelofelijk. Wat een veerkracht hebben deze mensen! Waar ik helemaal blij van word, zijn de vele goede initiatieven in Cambodja. In iedere plaats kun je wel aan ecotoerisme doen, in een fairtrade winkeltje shoppen of in een restaurantje te eten waar een kansarme doelgroep werkt. Absoluut niet missen: Circus Phare in Siem Reap of Battambang! Een superleuke ervaring voor jou als reiziger en je geld komt ook nog eens op een structurele manier op de juiste plaats terecht. Mooi vind ik dat. Zo geef je de mensen geen vis, maar een hengel.

bangkok

Thailand is een populaire vakantie bestemming. Valt er nog iets te ontdekken?
Ik snap wel dat Thailand zo populair is. Thailand heeft het allemaal: prachtige natuur in het noorden, indrukwekkende tempels en cultuur in het centrale gedeelte, een bruisende hoofdstad als Bangkok en dan in het zuiden prachtige stranden. Lekker eten, goedkope massages, goede accommodaties. Natuurlijk valt er wat te ontdekken. De meeste mensen slaan de tempelruïnes van Sukhothai en Si Satchanalai over. Ik vind het geweldig om tussen deze tempels in het groen te fietsen. Wist je dat je op het meer van Khao Sok Nationaal Park in drijvende huisjes kunt slapen? Op het eilandje Koh Yao Yak zijn we gaan koken bij een lokale gastvrouw thuis. En zelfs in wereldstad Bangkok kun je verrassende wandelingen of fietstochten maken, waarbij je het echte Bangkok ziet in kleine achterafstraatjes. Mijn camera maakte overuren.

Wat is je reismotto?
Het komt allemaal vanzelf wel goed. Op reis heeft het niet zoveel zin je overal druk over te maken. Een auto of bus gaat stuk, door een landverschuiving is een stuk weg weggeslagen. En daar sta je dan, het kan uren duren. Maar op één of andere manier komt het allemaal vanzelf wel weer goed. Juist in ontwikkelingslanden vindt men altijd wel een oplossing. In Nederland hou ik ervan om alles goed regelen en de touwtjes in handen te hebben. Gek genoeg kan ik dat op reis heel goed loslaten. Misschien vind ik het daarom wel zo prettig om te reizen.

footprint

Met welke landen zou je Footprint Travel nog graag willen uitbreiden?
Ik hoop komend jaar Namibië op de website te zetten. Ferry, mijn vriend en Footprint partner heeft hier 2 jaar gewoond en een community based tourist camp genaamd Treesleeper opgezet. Samen hebben we uitgebreid rondgereisd in Namibië. Alle plannen en ideeën zijn er dus, nu nog even tijd maken om alles te regelen.

Waar zou je nog eens heel graag naar toe willen reizen?
Boven aan mijn bucketlist staat een reis naar Japan! Het lijkt mee een fascinerende cultuur en ik zou de kersenbloesem graag willen zien. Ik ben ook Reiki Master en aangezien Reiki uit Japan komt, zou ik graag op zoek gaan naar de roots van Reiki.

Ben je net als Paulien Footprint Travel ook een fervent reiziger, of ben je werkzaam in de reiswereld en wil je ook een interview met ons doen? Neem dan contact met ons op via het contactformulier op deze site. Ga voor meer informatie over Paulien en Footprint Travel naar de website van haar reisorganisatie.